Entrevista a la Dra. Olga Peñagarikano

“Ya nos hemos olvidado de la idea de encontrar qué es el autismo como una única cosa”

La Dra. Olga Peñagarikano, del Departamento de Farmacología de la Euskal Herriko Unibertsitatea, investiga sobre el trastorno del espectro autista. El viernes pasado vino a dar un seminario en el Instituto y aprovechamos para hacerle algunas preguntas sobre esta enfermedad: dónde estamos y hacia dónde vamos.

  1. La palabra autismo es un saco muy grande donde entran casos muy distintos. ¿Qué tienen en común todas las personas que se diagnostican de autismo?

El autismo es un desorden del comportamiento. Engloba muchos casos distintos pero hay dos criterios que se tienen que cumplir: uno es una deficiencia en el comportamiento social y el otro, la presencia de comportamientos repetitivos e intereses restringidos. Muchas veces estas personas también tienen otras alteraciones: hiperactividad, déficit de atención, epilepsia, etc., pero esto depende de cada caso.

  1. ¿Qué hace que sea una patología y no una diversidad?

Son las dos cosas, yo creo. El comportamiento humano tiene todo un abanico de posibilidades, y el autismo está en un extremo de este rango. Lo consideramos patología cuando la persona no puede llevar una vida normal. En cambio, si te defiendes en el día a día, puedes tener una mayor o menor capacidad de interacción social pero no será considerado una patología.

  1. ¿Puede haber subjetividad cultural en el diagnóstico?

Hasta hace poco, el diagnóstico era muy arbitrario y dependía principalmente de la opinión relativamente subjetiva del especialista clínico, pero ahora se han estandarizado los métodos para unificar los criterios. Hay cuestionarios para el comportamiento social y cuestionarios para el comportamiento repetitivo que se utilizan, en principio, por todo el mundo.

  1. ¿Qué pasa en los cerebros de las personas con autismo?

Esto es lo que tenemos que descubrir. Hoy en día todavía no se sabe. Hemos visto distintas alteraciones, pero nada que sea común para todas estas personas. Seguramente lo que encontremos sean subgrupos de pacientes a los que les fallen cosas diferentes.

  1. ¿Y estas alteraciones son en alguna área del cerebro concreta?

Hay varias áreas que pueden estar afectadas: la corteza prefrontal, el circuito cortico-estriado, la amígdala, el cerebelo… No hay una estructura determinada.

  1. Ha habido mucho debate sobre la causa de esta enfermedad: problemas durante el embarazo, genética… ¿Tú qué piensas?

Hoy en día se ha demostrado que es principalmente genética, pero también hay un gran factor ambiental. La persona tiene una predisposición pero necesita que suceda algo durante el embarazo o la etapa perinatal para desarrollarla.

  1. ¿Qué pasa con los gemelos?

Justamente en estudios con gemelos fue donde se demostró el componente genético. En gemelos monocigóticos, hay hasta un 90% de concordancia.

Sin embargo, hay dos tipos de autismo: el autismo del que no conocemos su etiología y el autismo sindrómico (asociado a otros síndromes del neurodesarrollo con causa genética conocida). Dependiendo del origen, encontraremos más o menos carga genética.

  1. Hay algunas personas con autismo que tienen capacidades extraordinarias. ¿Por qué?

Sí, muchos de los grandes genios eran autistas, pero no se sabe por qué pueden tener estas capacidades… Y es algo que merecería la pena estudiar, porque estudiando a personas que son maravillosas en ciertos aspectos, seguramente tendríamos información de por qué luego otras tienen problemas en estas mismas cosas. Lo que pasa es que hay prioridades a la hora de estudiar y, generalmente, estudiamos lo que falla, porque es más urgente. La hipótesis que se baraja es que en el autismo hay diversas áreas neuronales que se ven afectadas y, en compensación, hay otras que se ven aumentadas.

  1. Hoy en día hay muchas más personas diagnosticadas de autismo que años atrás. ¿Es debido a que han mejorado las técnicas para el diagnóstico o realmente ha aumentado el número de casos?

Yo creo que, principalmente, han mejorado las técnicas para el diagnóstico, pero puede ser que el ambiente haya hecho que aumente el número de casos: cada vez hay más polución, más estrés…

  1. ¿Y la edad de los padres?

Sí, parece ser que también afecta. La edad principalmente del padre, más que de la madre.

  1. ¿Cuál es el tratamiento que se utiliza para tratar el autismo?

Desgraciadamente no hay ningún tratamiento que sea específico para el autismo. Se suele tratar con antipsicóticos, pero básicamente porque mejoran los otros síntomas que la mayoría de las veces se asocian a la enfermedad: hiperactividad, agresividad, etc.

  1. ¿Cuál será el futuro?

Como te comentaba antes, ya nos hemos olvidado de la idea de encontrar qué es el autismo como una única cosa. Esperamos poder definir esos diferentes subgrupos de pacientes con una patología común, y tener, para cada uno de ellos, un tratamiento específico. Yo confío en que cada vez estamos más cerca.

  1. Tú estás investigando un posible tratamiento con oxitocina…

Sí. La oxitocina es una hormona que todo el mundo conoce porque está involucrada en el sistema reproductor, en el parto, etc., pero que en el cerebro también se encarga de regular el comportamiento social y el vínculo entre las personas. Yo trabajo con un modelo animal de autismo y vimos que, al administrar oxitocina, su comportamiento social mejoraba. Esto nos hizo pensar que el sistema de la oxitocina podría ser uno de los mecanismos comunes que están alterados este trastorno (por lo menos en algunos de los subgrupos de pacientes), y que aumentar los niveles de esta hormona en el cerebro podría ser una opción.

  1. ¿Cuál de los artículos que has publicado a lo largo de tu carrera salvarías de un incendio?

Un artículo que publicamos en Cell en el que caracterizamos este modelo animal de autismo con el que trabajo. Fue un boom porque fue uno de los primeros modelos animales de autismo que se validaba. De hecho, nos dieron un premio por estar dentro del top 10 en investigación de autismo en el año que se publicó, el 2011. Esto creo que ha sido lo que ha definido mi carrera y ha permitido que ahora me pueda dedicar a esto.

Roser Bastida Barau

Interview with Dr. James T Murray

“Autophagy is involved, in Type 2 diabetes, in neurodegenerative processes, in cancer… incidentally, many diseases that affect us as we age.”

Dr. James T Murray, from the School of Biochemistry and Immunology at the Trinity College in Dublin, gave a seminar at our Institute last month. It was a very interesting talk, mainly about how autophagy is involved in Parkinson’s disease. Just before the talk we had the chance to ask him a few questions…

  1. What is autophagy?

Cells get damaged. It is like a car: you have to service it; you have to put fuel into it, clean it, otherwise it doesn’t work as well. The autophagy pathway is a little bit like the servicing system for the cell. There are damaged materials, damaged organelles, misfolded proteins, and physiological stressors that cells must deal with. Autophagy is the mechanism by which the damage is removed before it becomes detrimental to cell viability. All eukaryotic cells have it so that they can be protected against environmental stress.

  1. How does it work?

It is similar to the endocytic pathway: a cellular structure is formed around the damaged material, to enclose it, that will eventually merge with a lysosome for the contents to be degraded. What is different, though, so the cell doesn’t get confused, is that in the autophagy pathway the vesicle has a double membrane, whereas in the endocytic pathway it is single. This double membrane vesicle that forms is called the autophagosome, and is usually spherical in shape. After the autophagosome finds and fuses with a lysosome, lysosomal enzymes begin to chop everything up, obtaining free fatty acids, amino acids, etc., and all the damaging materials are recycled.

  1. Why is it that we get old if our cells are recycling themselves to become new all the time?

My thinking is because the autophagy pathway becomes less profficient when we get older. This is because either the signals that control the autophagy pathway become less able to stimulate the response, the ability to package up damaged material is less efficient, or the amount of damage that needs clearing becomes too great for utophagy to cope with.

What I find fascinating is there is a little and very interesting organism, a salamander type creature that is called the olm, which lives in caves and can live for more than a hundred years. There is no natural light; there are no natural toxins, nor any predators in their environment. Once removed from normal physiological stresses they have adapted to a very long life span, for several reasons. I wonder whether there is anything special about their autophagy. If I had the opportunity, I would study the Olm.

  1. Aubrey de Grey is a British gerontologist who claims that, when we are able to fix the damage that we accumulate in our cells during our lives, humans will live for more than 1000 years…

No. I doubt we will ever live to 1000. We will get killed before that, we will probably be hit by a car! (Laughs) Theoretically I suppose yes, because if you can limit the amount of damage that occurs in tissues and organs, then there is no reason why cells, tissues and thus organisms can’t last for much longer periods of time, but to get to that point we would need a much greater understanding of ageing at a systemic level to be able to make the kinds of advances required to live so long.

  1. How can a cell know that it must recycle a specific organelle?

Well, I will use the example of the mitochondria. When this organelle works properly, a protein called PINK1 is constantly moved from the outside of the mitochondria, to the inside, where it is processed, then degraded. However, when mitochondrial function is compromised, PINK1 accumulates on the surface of the mitochondria, and this generates a signal that makes another protein, Parkin, functional. Parkin then activates other surface molecules, and these molecules act as signalling clues for destruction leading to selective autophagy of mitochondria, which is called mitophagy.

  1. What happens if the autophagy mechanism is not working properly?

Any fluctuations in normal autophagy have detrimental effects: both underactivity or the over-activity, and can lead to disease. Autophagy is involved, in Type 2 diabetes, in neurodegenerative processes, in cancer… incidentally, many diseases that affect us as we age.

  1. What happens in cancer?

It is complex: depending on the stage of the disease, autophagy is increased or decreased. In early stages of neoplastic diseases, autophagy is attenuated: there is an accumulation of damage that will produce the genetic lesions to activate oncogenes. This makes sense, because autophagy normally functions to eliminate damage, and so has what we consider tumour suppressor function. Then, when the primary tumour mass is forming, tumour cells and the surrounding normal tissue increase autophagy activity to provide nutrients for tumour cell growth and proliferation. Then, later, whenever tumours break away and tumour cells arrive at distant micrometastatic lesions through the circulation, autophagy comes into play again… It comes in waves that are complicit in cancer progression.

  1. And is any of the therapies used nowadays to treat cancer using the autophagy mechanism as their target?

One of the key responses to current chemotherapeutic drugs is chemotherapy resistance: patients become resistant to their first line treatment. In these chemoresistant tissues, the autophagy pathway frequently becomes activated, which is not surprising: you are insulting a tumour with a very large quantity of a toxic compound, so it will mobilize the autophagy pathway to try to limit damage. A new therapeutic strategy that is being explored is to deliver a combination treatment with standard chemotherapy agents and a drug that block the autophagy pathway, which currently are drugs that block lysosome activity. Drugs that are more selective for autophagy inhibition are still in the early stages of research development. We are also not certain of the long-term secondary effects of using specific autophagy inhibitors as drugs. So, yes: autophagy can be a very good druggable target, but it is unlikely that this strategy will work well enough on its own; modern oncology is tending towards multidrug cocktails.

  1. Today you are going to talk about autophagy in Parkinson’s disease. What is the relation between them?

Autophagy is essential for most aspects of the physiology of Parkinson’s disease. It is a multifactorial disease, which can be produced for many different kinds of protein mutations: in α–synuclein, in LRRK2, in PINK1, etc. These mutations can produce mitochondrial damage, which can eventually lead to an energy stress that can overwhelm and poison the autophagy pathway.

  1. What are you team currently working on?

Oh GOD, we work on a lot of different things!

Basically, we are interested in protein kinases and cell signalling processes that regulate autophagy. We study how these processes are involved in Parkinson’s disease, cancer, Alzheimer’s disease, type 2-diabetes, and also a rare disease called cystinosis. Well, and we also have a project on microglial function…the key point though is that much of the signals are common and so we can use our expertise to understand autophagy signaling in different contexts.

  1. If there was fire, and you could just safe one of your papers, which one would it be?

This is a hard one…! I think my first paper, as a PhD student. It was not a very spectacular publication, but it was my first. It was about kinases in macrophages, and I was very very proud of that work because I was able to mix enzymology, protein biochemistry and cell biology. That paper has really been the template approach I have tried to apply throughout my research career.

Roser Bastida Barau

Entrevista a la Dra. Rosario Moratalla

“Seguramente, cuando descubramos qué es lo inicia la muerte neuronal en el Parkinson, tendremos la cura de la enfermedad”

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El primer seminario del año lo hizo la Dra. Rosario Moratalla, del Instituto Cajal de Madrid- CSIC. Su grupo de investigación se dedica, principalmente, a estudiar la dopamina y su implicación en la enfermedad de Parkinson. Tuvimos el placer de poder hacerle esta entrevista:

  1. ¿Qué es exactamente la dopamina?

La dopamina es un neurotransmisor, una molécula química que se sirve para transmitir una información entre neuronas u otras células del sistema nervioso.

  1. ¿Qué relación tiene con la enfermedad de Parkinson?

El Parkinson se produce, fundamentalmente, porque un tipo de las neuronas que producen dopamina se mueren: las neuronas dopaminérgicas de la sustancia negra, parte compacta. Estas neuronas proyectan sus fibras nerviosas al cuerpo estriado, que se encarga de la planificación, organización y ejecución de los movimientos voluntarios. Entonces, al morir las neuronas de la sustancia negra parte compacta, la falta de dopamina en el estriado produce los síntomas motores del Parkinson, temblor y bradicinesia e inestabilidad postural, principalmente.

  1. ¿Y por qué se produce esta muerte?

Esa es la pregunta del millón. Esta respuesta es la que los investigadores clínicos y básicos estamos buscando… No sabemos todavía qué es lo que la inicia. Hay muchas teorías y, seguramente, cuando lo descubramos, tendremos la cura de la enfermedad de Parkinson.

  1. ¿Qué tratamientos son los más eficaces hoy día para tratar esta enfermedad?

Hoy en día, igual que hace 60 años, el tratamiento de elección es la L-Dopa. Se trata de un fármaco que, cuando llega al cerebro, se transforma en dopamina. En todos estos años no se ha encontrado ningún otro medicamento que sea más eficaz. Hay otros tratamientos farmacológicos, como los inhibidores del metabolismo de la dopamina o los agonistas dopaminérgicos, pero no son tan eficientes.

Otros tipos de terapias son la estimulación cerebral profunda, que se está aplicando hoy en día, y las terapias génica y celular, que se están investigando; pero ninguno de estos tratamientos cura, hoy por hoy, la enfermedad.

  1. ¿La terapia celular sería introducir células nuevas en el cerebro?

Sí, es una estrategia que se está estudiando. Consiste en trasplantar en el cuerpo estriado del cerebro células capaces de sintetizar dopamina. Sin embargo, parece ser que estas células, aunque están sanas, cuando se trasplantan en un hábitat parkinsoniano, acaban adquiriendo señales de daño y por tanto también están en riesgo de muerte celular. Aunque hay que admitir que esto se ha visto después de 10-15 años del trasplante.  Se está trabajando muy activamente en esta línea de investigación para establecer protocolos seguros que eliminen estos defectos y conseguir una mejor integración de las células en el tejido huésped.

  1. ¿Cuántos años pasan desde que empieza el proceso de Parkinson y la persona siente los síntomas?

Pueden pasar, tranquilamente, unos 5-10 años, porque hasta que no se han muerto alrededor del 60% de las neuronas dopaminérgicas de la sustancia negra, no aparecen los síntomas motores de la enfermedad. Esto nos da una idea de la increíble capacidad del sistema dopaminérgico para compensar la falta de dopamina. Nuestro organismo está preparado para producir mucha más de la que necesitamos.

  1. Y, aparte de controlar el movimiento, ¿qué otras funciones tiene la dopamina en el cuerpo?

La dopamina es uno de los neurotransmisores principales y está implicada en multitud de funciones. Entre otras, en los procesos de aprendizaje y memoria, en regular el estado de ánimo, en la toma de decisiones y en las adicciones. De esto se ocupan las neuronas dopaminérgicas del sistema límbico, que son un poco diferentes de las neuronas dopaminérgicas de la sustancia negra.

  1. ¿Qué tiene que ver la dopamina con el placer?

¡Tiene que ver todo! Porque es uno de los neurotransmisores más importantes del sistema de recompensa. Liberamos dopamina, por ejemplo, cuando estamos hambrientos y comemos, cuando tenemos sed y bebemos. La dopamina juega un papel esencial en la continuidad de las especies, porque, en el sistema límbico, la segregamos cuando hacemos cosas que hacen que los individuos sobrevivamos y la especie continúe, como mantener relaciones sexuales o alimentarnos. Por eso sentimos placer cuando hacemos estas actividades.

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  1. ¿Y esto puede verse afectado por el tratamiento con L-Dopa?

Claro, cuando administramos L-Dopa, el fármaco va a todos los sistemas dopaminérgicos, no solamente a la sustancia negra. En el circuito límbico, el tratamiento con L-Dopa puede producir el síndrome de desregulación dopaminérgica, en el que los pacientes se pueden hacer adictos al tratamiento, presentar hipersexualidad, compras compulsivas, ludopatía, conductas de riesgo, etc.

  1. Vuestro grupo también trabajaba estudiando cómo algunas drogas de abuso, como la cocaína o el éxtasis, actúan sobre los circuitos dopaminérgicos. ¿A qué conclusiones estáis llegando en este campo?

Hace años, trabajábamos estudiando qué hacía la cocaína en el sistema nervioso. Lo que vimos fue que tanto sus efectos placenteros como los motores se producen porque actúa sobre los receptores dopaminérgicos D1.

Más recientemente, ya en el Instituto Cajal, trabajamos estudiando los efectos neurodegenerativos del éxtasis y de las anfetaminas. Estas sustancias ocasionan la pérdida del 80% de los axones de las neuronas dopaminérgicas de la sustancia negra, y también pueden provocar la muerte de estas células. Los axones pueden recuperarse a largo plazo, pero las neuronas de la sustancia negra que se han muerto no se recuperan nunca.

  1. ¿En qué estáis trabajando ahora en tu grupo de investigación?

Estamos trabajando en varias líneas de investigación.

La primera es en el estudio de los mecanismos moleculares que producen uno de los efectos secundarios más incapacitantes del tratamiento con L-Dopa: las disquinesias. Es una alteración por la que los pacientes tienen movimientos involuntarios anormales que no pueden o les es difícil parar aparte de las distonías del tronco y de las extremidades. Si consiguiéramos inhibir las disquinesias sin reducir los efectos terapéuticos de la L-DOPA, mejoraríamos mucho la calidad de vida de estas personas.

En otra línea de investigación, estamos explorando distintas terapias alternativas, como la estimulación magnética transcraneal, que ya ha dado resultados muy prometedores en otros trastornos cerebrales como la depresión.

También estamos desarrollando nuevos radiotrazadores con el objetivo de identificar sujetos de riesgo para el diagnóstico precoz de la enfermedad de Parkinson y prevenir el proceso degenerativo sin tener que esperar a que aparezcan los síntomas motores para poder hacer el diagnóstico.

Finalmente, estamos estudiando los mecanismos celulares y moleculares de la degeneración de las neuronas dopaminérgicas en células y neuronas derivadas de pacientes parkinsonianos. Buscamos identificar las causas de esta degeneración y ver si podemos, mediante ingeniería genética, revertirlas y detener el proceso. Dentro de esta línea, también estamos investigando el trasplante de neuronas dopaminérgicas derivadas de células madre, para proporcionar una solución a largo plazo para los síntomas motores del Parkinson. Este proyecto lo estamos llevando a cabo en colaboración con el Dr. Vicario, del Instituto Cajal.

  1. ¿Cuáles piensas que serán las estrategias terapéuticas de futuro para tratar la enfermedad de Parkinson?

Se basarán en detectar sujetos de riesgo en estadios muy tempranos de la enfermedad, mediante trazadores o biomarcadores, para prevenir o detener el desarrollo del proceso degenerativo mediante la intervención clínica temprana. Tampoco descarto la terapia génica ni la celular, que proporcionarían remedios duraderos para esta patología.

  1. Y ya para acabar, si pudieras salvar solamente uno de tus artículos de un incendio, ¿cuál elegirías y por qué?

Es difícil elegir cuando todos los artículos se han hecho con mucho esfuerzo e ilusión, pero, si lo tengo que hacer, elegiría el artículo en el que establecimos la activación de ERK y FosB y la necesidad de la falta extrema de dopamina en el núcleo caudado-putamen para la aparición de las disquinesias inducidas por L-DOPA. Estos resultados han sido replicados en otros laboratorios y, además, abrieron nuevas líneas de investigación básica y ampliaron el abanico de terapias alternativas.  Este artículo que publicamos en el 2006, tuvo y sigue teniendo un gran impacto en el campo en nuestra área de investigación.

¡Muchas gracias, Rosario!

Roser Bastida Barau

 

Entrevista al Dr. Andrés Ozaita

“Podríamos prevenir los efectos negativos del cannabis sobre la memoria”

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El pasado viernes 18 de diciembre vino a dar un seminario en nuestro Instituto el Dr. Andrés Ozaita, del Departamento de Ciencias Experimentales y de la Salud de la Universitat Pompeu Fabra. Está especializado en estudiar el sistema endocannabinoide y los efectos del cannabis en nuestro cerebro.

  1. ¿Qué es el sistema endocannabinoide?

Es un sistema neuromodulador de la neurotransmisión que controla muchos aspectos fisiológicos del día a día. Está formado por los receptores, que son los paracannabinoides; los ligandos que se unen a estos receptores, que son los endocannabinoides, y las enzimas que sintetizan y degradan estos ligandos.

  1. ¿Para qué sirve?

Está ampliamente distribuido por todo el organismo y en cada parte del cuerpo tiene sus funciones. En las neuronas permite la homeostasia sináptica: hace de freno cuando hay mucha actividad sináptica, tanto en el caso de neurotransmisores activadores como de neurotransmisores inhibidores.

  1. ¿Qué tiene que ver este sistema con el cánnabis?

El cannabis actúa sobre los receptores de este sistema. De hecho, así se descubrió: estudiando los efectos que producían los compuestos cannabinoides del Cannabis sativa en el cuerpo.

  1. Algunos de vuestros estudios están enfocados a entender qué provoca el consumo de cannabis en el cerebro humano. ¿Qué habéis descubierto?

Hemos detectado algunas de las vías de señalización que son activadas por el THC, que es el compuesto psicoactivo del cannabis. Estas vías de señalización son las responsables del deterioro cognitivo que produce el cannabis y, bloqueando algunas de ellas, podríamos prevenir los efectos negativos del cannabis sobre la memoria.

  1. ¿Los endocannabinoides actúan sobre estas mismas vías de señalización?

Sí, los endocannabinoides activan las mismas vías pero su acción es muy diferente: el cannabis actúa sobre todo el cerebro cuando la persona lo consume y, en cambio, los endocannabinoides sólo se sintetizan cuando hay una sinapsis que está muy activada y actúan concretamente sobre ella.

  1. ¿Los endocannabinoides también pueden alterar la memoria?

Sí. Hemos hecho experimentos en los que aumentábamos el nivel de endocannabinoides, inhibiendo las enzimas que los degradan, y veíamos que había déficits de memoria. Esto a nivel fisiológico sucede en situaciones de estrés. El estrés hace que aumenten los endocannabinoides en ciertas áreas del cerebro, como en el hipocampo, y esto causa problemas en la consolidación de ciertos recuerdos.

  1. En algunos estados de Estados Unidos se ha legalizado recientemente el uso recreativo de marihuana y Barcelona cuenta con más de 200 clubes de cannabis ¿qué opinión te merece esta legalización?

Todo lo que tenga que ver con el uso recreativo no lo comparto. Me parece que es jugar con fuego. Sobretodo el consumo en la adolescencia, que se está viendo que está muy relacionado con consecuencias en la edad adulta: psicosis, etc.

Otra cosa es el uso medicinal. Los cannabinoides tienen efectos terapéuticos y en las patologías en que no hay alternativas mejores estoy de acuerdo en que se pueda utilizar, pero siempre bajo la supervisión de un equipo médico.

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  1. ¿En qué estáis trabajando ahora con tu grupo de investigación?

Por un lado estudiamos los efectos del cannabis sobre el cerebro, sobre todo los efectos negativos, como los déficits de memoria y de coordinación motora. También estudiamos cómo a nivel fisiológico el sistema endocannabinoide modula la memoria en situaciones de estrés -entre otras cosas estamos mirando si el sistema endocannabinoide podría ser una diana terapéutica en el tratamiento de estrés post-traumático. Y por otra parte, nos hemos interesando por algunas enfermedades que cursan con discapacidad intelectual en las que el tratamiento se podría enfocar hacia el sistema endocannabinoide.

  1. ¿Qué relación hay entre el sistema endocannabinoide y estas enfermedades mentales?

Hemos visto que modular el sistema endocannabinoide en algunas patologías mentales, como el Síndrome de X Frágil, tiene consecuencias positivas en modelos animales de la enfermedad, pero de momento no hemos visto que el sistema endocannabinoide esté alterado en estos casos.

Por ahora lo que sabemos es que puede funcionar como herramienta para modular la sintomatología.

  1. ¿Hay alguna relación entre los síntomas que padecen las personas que sufren alguna de estas enfermedades mentales y las consecuencias del consumo habitual de cánnabis?

Alguna cosa comparten. Por ejemplo: circuitos neuronales y algunas vías de señalización sobreactivados, menor sensibilidad al dolor…

  1. Y ¿cómo es que os pusisteis a estudiar estas enfermedades mentales? ¿Casualidad?

Bueno, uno siempre intenta llevar la investigación a los temas que uno cree que pueden ser más relevantes. Lo que habíamos hecho de base estudiando los efectos del cannabis, y viendo los puntos en común, nos sirvió para hacer el link…

  1. ¿Si solamente pudiéramos leer uno de todos los papers que has publicado, cuál nos recomendarías?

Mmmm… Está todavía por ser publicado (risas).

Roser Bastida Barau

 

Entrevista al Dr Gonzalo de Polavieja

“De la interacción pueden salir cosas horrorosas, como que todo el mundo piense lo mismo, o puede ser algo estupendo porque entre todos tenemos más conocimiento que de forma aislada.”

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El pasado viernes 25 de noviembre vino a nuestro Instituto el Dr Gonzalo de Polavieja, de la Champalimaud Foundation (Portugal), que se dedica al estudio del comportamiento de los humanos y animales al interaccionar con otros individuos en un colectivo. Hablamos de redes sociales, de ser influenciables, de la manipulación, de Google, del futuro…

  1. Si tenemos que elegir entre ir a cenar a un restaurante lleno o a uno vacío, ¿por qué elegimos siempre entrar al lleno?

Si no tenemos ninguna otra información vamos a asumir que quienes eligieron antes lo hicieron por algo. Cuanta más gente haya en un sitio, más probable es que ese sitio sea bueno. No es cierto siempre, pero lo que hacemos es asumir que los demás tienen más información que nosotros.

  1. ¿La opinión de un colectivo es la suma de las opiniones de cada individuo del colectivo?

No creo que sea la suma, las operaciones son mucho más complejas. De hecho mi programa de investigación es descubrir qué operaciones matemáticas describen la visión del grupo.

  1. Hay personas más influenciables que otras. ¿De qué depende?

Depende de muchas cosas. Una de ellas es que tengan menos información que el promedio de la gente. Alguien que tenga menos información va a ser más influenciable. También donde estés en una jerarquía, de qué dependa tu sueldo, etc.

  1. ¿Ser susceptibles a las opiniones de los demás tiene alguna utilidad evolutiva?

Creo que sí: la información que cada individuo tiene disponible es normalmente muy baja, y es ventajoso tener en cuenta la información de los demás para tener mejores soluciones en general.

  1. Twitter, por ejemplo, donde vemos constantemente las opiniones de los demás, ¿no puede servir para homogeneizar el pensamiento de la sociedad?

Me temo que sí. Nosotros hemos hecho experimentos con Youtube en los que hemos manipulado los comentarios de videos, y la manipulación de los comentarios hace que la gente tenga una opinión subjetiva (si les gusta o no les gusta) diferente. Lo que hace es tender a homogeneizar, a seguir a la mayoría. Eso es un poco raro porque no es una opinión objetiva sobre si algo es verdad o no, y sin embargo utilizamos mecanismos muy parecidos para saber si algo es verdad o no que para saber si es bueno o malo. Así que me temo que sí… que sí que ocurre.

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  1. ¿Qué piensas de la frase de Bruce Schneier sobre Facebook: “tú no eres el cliente, eres el producto”?

Hay muchas empresas que han empleado sus páginas para obtener información de cómo funcionamos. Tanto Google, como Facebook, como Twitter o Amazon, parte de la gracia del negocio es averiguar los patrones de comportamiento de los humanos y utilizarlos para tener más ganancias. La mayor parte del negocio de Google no es a través de ofrecerte un servicio de búsqueda sino aprender lo que nos gusta o no nos gusta y usar esa información.

  1. ¿Sólo la usan? ¿No la manipulan?

Es difícil saberlo. No les haría falta manipularla para obtener muchísima información de valor económico. Hay controversia sobre cuánta manipulación puede haber. De hecho incluso decidir qué es una manipulación es difícil, porque hay veces que sin saberlo, solamente aplicando ciertos algoritmos, ocurre cierta manipulación. Es inevitable al trabajar con los datos que tienen. Por ejemplo ahora hay controversia sobre si las noticias en Facebook habrían favorecido a Trump, porque el algoritmo daba más importancia a las noticias más votadas y eso puede hacer que las noticias más sorprendentes suban. ¿Eso es manipulación? Pues depende de lo que quiso hacer el que hizo el algoritmo, pero en principio no, simplemente se tratan las noticias de una manera que generan sesgos.

  1. ¿Pensamos lo que quieren que pensemos entidades con claros intereses económicos?

No lo escribiría así. No creo que haya un señor sentado en una mesa pensando “voy hacer que todos piensen como yo quiero”, no me hace falta creer que eso sea verdad para que haya algo muy parecido. Tú en el manejo de datos o en cómo presentas los productos trabajas en cómo funcionan los humanos, sabes sus puntos débiles. No hace falta creer en el mal, es simplemente que el beneficio económico usa patrones de comportamiento humano. Esto se lleva usando desde el principio de los tiempos, lo que pasa es que ahora el acceso a los datos de comportamiento humano es masivo y la calidad de ese conocimiento es muy alta. Tu móvil te va a decir mejor que tú mismo qué películas te gustan, qué artículos de investigación te interesan…

  1. ¿Cómo la democracia podría aislarse al máximo de este sesgo?

No lo sé. Hay un problema intrínseco que es que el acceso al conocimiento depende de la interacción entre humanos. Nadie sabe todo. Hay que interaccionar y la propia interacción tiene la capacidad de desviarte a zonas que pueden ser manipulación. Es muy difícil que la interacción sea pura. De la interacción pueden salir cosas horrorosas, como que todo el mundo piense lo mismo, o puede ser algo estupendo porque entre todos tenemos más conocimiento que de forma aislada.

  1. Pero ¿se podría educar a la gente para que no fuera tan influenciable?

Es que la influencia no es mala. ¿Por qué sabes que la Tierra gira alrededor del Sol? Es por influencia, no porque tú lo hayas averiguado. Habría que tener pensamiento crítico, saber de dónde viene la evidencia que apoya algo y discriminar a partir de esta evidencia. El problema es que muchas veces la evidencia es muy baja y entonces la distinción entre manipulación e información es muy baja.

  1. Imagina el mundo en 2500, ¿cómo crees que será?

Si tuviera que apostar yo diría que el mundo estará gobernado por la inteligencia artificial, no por los humanos. Esta inteligencia será muy superior a la de los humanos y no sé cómo quedaremos las personas: si podremos controlarla o si seremos como los perros son ahora para nosotros, para las máquinas. La inteligencia artificial será más creativa que nosotros y nos gustará. Podrán hacer creaciones estudiadas para que el sentimiento de los humanos sea el máximo posible.

  1. ¿En qué estáis trabajando ahora con tu grupo de investigación?

Somos un poco dispersos. Por un lado, averiguar las reglas de interacción en animales y humanos que nos llevan a tomar decisiones, cómo esas reglas afectan el aprendizaje… También estamos usando inteligencia artificial, porque en algunas cosas en nuestra investigación es mejor que nosotros. De hecho a mis estudiantes les digo medio en broma medio en serio “cuando acabéis de desarrollar esta tecnología os rescindo el contrato”, por lo que hablábamos antes. También usamos realidad virtual para manipular en humanos las interacciones sociales. Estudiamos influencia social en internet… En general estudiamos las interacciones sociales en grupo e intentamos acercarnos al problema desde diferentes perspectivas, siempre a través de las matemáticas.

  1. Tú estudiaste ciencias básicas pero ahora te dedicas a estudiar comportamiento… ¿cambiaste de rumbo porque había más gente en el bar de neurociencias que en el de química y pensaste que tenía que ser por algo?

El comportamiento es una ciencia básica. Es menos dura o matematizada que la física o la química, pero yo lo veo como veía la química o la física y por eso le aplico matemáticas. ¿Por qué comportamiento? Pues entre otras razones porque en los problemas en biología, generalmente, se pueden dar resultados en una escala temporal de meses, mientras que en física es más difícil hacer predicciones testeables en experimentos a esa escala temporal. Bueno y sobretodo porque me parece súper interesante…

Roser Bastida Barau

 

 

Interview with Dr Joan Josep Guinovart

“We need to make people aware that they have to donate money for their universities, research centres, hospitals, etc.”

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Last Friday, October 14th, Dr Joan Josep Guinovart, Director of the Institut de Recerca Biomèdica de Barcelona (IRB), gave the Inaugural Lecture of the Official Master of Neuroscience at the Institute.

The Laia Acarin room was full of students and researchers of all ages listening to Dr Guinovart’s latest discoveries and research, which are focused on the negative consequences of the glycogen accumulation in neurons.

1- You are the director of the IRB and also the president of the International Union of Biochemistry and Molecular Biology. How can you reconcile the laboratory work with the management position?

This is the normal career for many people: first you are a student, then you are a post-doc researcher, after that you become a junior researcher of a leader, then if you are lucky they promote you, you get some leadership and management functions… and sometimes life make you assume big responsibilities.

I do go to the laboratory, but in the future I think I will like to be able to spend more time doing research. There is a moment in which you can leave responsibilities and come back to the start: it is like a cycle that it takes off and then suddenly descends.

2- Before you funded the IRB, an independent research centre, you were a researcher for a public university. Why did you decide not to do research from the university?

The decision was not made based on not doing research from the university, but rather the idea that I wanted to do research in a more interdisciplinary work environment. The university has the problem of being organized for teaching: colleges, departments, etc. Luckily nowadays this is in the process of being solved, because these separations in which researchers are working only with people of the same background are not good for research.

3- In what country would you like to do your research?

At my homeland, I’m completely ok about being here. I think that my whole life has been pulling and fighting for the research in Catalonia: to make it of international quality as it is nowadays.

4- Statistics shows that a few women have leadership positions in science. Do you think you would had more difficulties in your career if you had been a woman?

Sure! And I am so committed to change it. The problem is that it is not only depending of one thing, for which you can make a law or a general rule. The specific responsibility is not clear because it is something for the society at large. We have to change social attitudes, gender roles, men selfishness …

But I am so positive about it. It is changing so fast: around 100 years ago the society considered not appropriated for a woman to study medicine, and nowadays 70% of the medicine students are women. With management positions will be the same. Women are currently studying bachelor degrees, master degrees, PhD programs… the problem comes when they have to combine family and motherhood with science. We have to create the proper environments to make it possible. And I do not have any doubt that we will see it in just one generation. We have come a long way to reach to this point and we only need one step forward.

5- Two years ago IRB made a video in which scientists danced to raise funds. How is IRB funded?

The basic costs, such as turning on the lights or opening the doors, are supported by the Generalitat (The local Government of Catalonia), but research is funded by competitive Grant calls. We have quite a few European grants from the ERC and H2020 programs. However, what we need is more implication from philanthropy.

The big difference between our competitors, in the USA, and us is that, besides they receive more public funds, they also have a strong contribution from philanthropy and private funds. Here we need to make people aware that they have to donate money, not only for La Marató de TV3 (A very successful telethon organized for the local TV in Catalonia), but also for their universities, research centres, hospitals, etc.

The general complain is that the fiscal return is too little… But I don’t agree with that. You can donate up to 150 euros with a 75% fiscal return. And if everybody donated 150 euros it would be a lot!

6- So far the video has had more than one million visits…

Yes and apart for fundraising it has been very useful to make people know the IRB and to create a good attitude towards research, which benefits everybody.

7- Which of your qualities do you think that is the most important for being a good scientist?

The passion. You do research for two reasons: to escape from the distress of not knowing and for the pleasure of learning.

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8- Your research is focussed on the metabolism of glycogen. What is glycogen?

It is a glucose store to be used when we may need it.

9- And what does glycogen have to do with nervous system diseases?

It was thought that Glycogen did not have an important role in the nervous system but then it was discovered its presence in neurons and astrocytes. Neurons have an active metabolism of glycogen but they try not to accumulate it because it is harmful and may cause diseases.

10- In your opinion, what is the most promising therapeutic field?

It is the antibodies era. We are living the boom of therapeutic antibodies. Antibodies against molecules in the blood, against some specific receptors in specific cell types, etc. Antibodies bring the possibility of being very selective for a therapeutic target.

11- We read that your family had a cinema when you were a child and you spent many hours there. In that moment, what did you want to be when you grew up?

Well, look; one of my problems is that I do not know if I have reached my goals in life because I do not know what they were. I do not remember. And this makes me feel really frustrated… (Laughs)

Roser Bastida Barau