Entrevista a la Dra. Olga Pe√Īagarikano

‚ÄúYa nos hemos olvidado de la idea de encontrar qu√© es el autismo como una √ļnica cosa‚ÄĚ

La Dra. Olga Pe√Īagarikano, del Departamento de Farmacolog√≠a de la Euskal Herriko Unibertsitatea, investiga sobre el trastorno del espectro autista. El viernes pasado vino a dar un seminario en el Instituto y aprovechamos para hacerle algunas preguntas sobre esta enfermedad: d√≥nde estamos y hacia d√≥nde vamos.

  1. La palabra autismo es un saco muy grande donde entran casos muy distintos. ¬ŅQu√© tienen en com√ļn todas las personas que se diagnostican de autismo?

El autismo es un desorden del comportamiento. Engloba muchos casos distintos pero hay dos criterios que se tienen que cumplir: uno es una deficiencia en el comportamiento social y el otro, la presencia de comportamientos repetitivos e intereses restringidos. Muchas veces estas personas también tienen otras alteraciones: hiperactividad, déficit de atención, epilepsia, etc., pero esto depende de cada caso.

  1. ¬ŅQu√© hace que sea una patolog√≠a y no una diversidad?

Son las dos cosas, yo creo. El comportamiento humano tiene todo un abanico de posibilidades, y el autismo está en un extremo de este rango. Lo consideramos patología cuando la persona no puede llevar una vida normal. En cambio, si te defiendes en el día a día, puedes tener una mayor o menor capacidad de interacción social pero no será considerado una patología.

  1. ¬ŅPuede haber subjetividad cultural en el diagn√≥stico?

Hasta hace poco, el diagnóstico era muy arbitrario y dependía principalmente de la opinión relativamente subjetiva del especialista clínico, pero ahora se han estandarizado los métodos para unificar los criterios. Hay cuestionarios para el comportamiento social y cuestionarios para el comportamiento repetitivo que se utilizan, en principio, por todo el mundo.

  1. ¬ŅQu√© pasa en los cerebros de las personas con autismo?

Esto es lo que tenemos que descubrir. Hoy en d√≠a todav√≠a no se sabe. Hemos visto distintas alteraciones, pero nada que sea com√ļn para todas estas personas. Seguramente lo que encontremos sean subgrupos de pacientes a los que les fallen cosas diferentes.

  1. ¬ŅY estas alteraciones son en alguna √°rea del cerebro concreta?

Hay varias √°reas que pueden estar afectadas: la corteza prefrontal, el circuito cortico-estriado, la am√≠gdala, el cerebelo… No hay una estructura determinada.

  1. Ha habido mucho debate sobre la causa de esta enfermedad: problemas durante el embarazo, gen√©tica‚Ķ ¬ŅT√ļ qu√© piensas?

Hoy en día se ha demostrado que es principalmente genética, pero también hay un gran factor ambiental. La persona tiene una predisposición pero necesita que suceda algo durante el embarazo o la etapa perinatal para desarrollarla.

  1. ¬ŅQu√© pasa con los gemelos?

Justamente en estudios con gemelos fue donde se demostró el componente genético. En gemelos monocigóticos, hay hasta un 90% de concordancia.

Sin embargo, hay dos tipos de autismo: el autismo del que no conocemos su etiología y el autismo sindrómico (asociado a otros síndromes del neurodesarrollo con causa genética conocida). Dependiendo del origen, encontraremos más o menos carga genética.

  1. Hay algunas personas con autismo que tienen capacidades extraordinarias. ¬ŅPor qu√©?

S√≠, muchos de los grandes genios eran autistas, pero no se sabe por qu√© pueden tener estas capacidades… Y es algo que merecer√≠a la pena estudiar, porque estudiando a personas que son maravillosas en ciertos aspectos, seguramente tendr√≠amos informaci√≥n de por qu√© luego otras tienen problemas en estas mismas cosas. Lo que pasa es que hay prioridades a la hora de estudiar y, generalmente, estudiamos lo que falla, porque es m√°s urgente. La hip√≥tesis que se baraja es que en el autismo hay diversas √°reas neuronales que se ven afectadas y, en compensaci√≥n, hay otras que se ven aumentadas.

  1. Hoy en d√≠a hay muchas m√°s personas diagnosticadas de autismo que a√Īos atr√°s. ¬ŅEs debido a que han mejorado las t√©cnicas para el diagn√≥stico o realmente ha aumentado el n√ļmero de casos?

Yo creo que, principalmente, han mejorado las t√©cnicas para el diagn√≥stico, pero puede ser que el ambiente haya hecho que aumente el n√ļmero de casos: cada vez hay m√°s poluci√≥n, m√°s estr√©s‚Ķ

  1. ¬ŅY la edad de los padres?

Sí, parece ser que también afecta. La edad principalmente del padre, más que de la madre.

  1. ¬ŅCu√°l es el tratamiento que se utiliza para tratar el autismo?

Desgraciadamente no hay ning√ļn tratamiento que sea espec√≠fico para el autismo. Se suele tratar con antipsic√≥ticos, pero b√°sicamente porque mejoran los otros s√≠ntomas que la mayor√≠a de las veces se asocian a la enfermedad: hiperactividad, agresividad, etc.

  1. ¬ŅCu√°l ser√° el futuro?

Como te comentaba antes, ya nos hemos olvidado de la idea de encontrar qu√© es el autismo como una √ļnica cosa. Esperamos poder definir esos diferentes subgrupos de pacientes con una patolog√≠a com√ļn, y tener, para cada uno de ellos, un tratamiento espec√≠fico. Yo conf√≠o en que cada vez estamos m√°s cerca.

  1. T√ļ est√°s investigando un posible tratamiento con oxitocina‚Ķ

Sí. La oxitocina es una hormona que todo el mundo conoce porque está involucrada en el sistema reproductor, en el parto, etc., pero que en el cerebro también se encarga de regular el comportamiento social y el vínculo entre las personas. Yo trabajo con un modelo animal de autismo y vimos que, al administrar oxitocina, su comportamiento social mejoraba. Esto nos hizo pensar que el sistema de la oxitocina podría ser uno de los mecanismos comunes que están alterados este trastorno (por lo menos en algunos de los subgrupos de pacientes), y que aumentar los niveles de esta hormona en el cerebro podría ser una opción.

  1. ¬ŅCu√°l de los art√≠culos que has publicado a lo largo de tu carrera salvar√≠as de un incendio?

Un art√≠culo que publicamos en Cell en el que caracterizamos este modelo animal de autismo con el que trabajo. Fue un boom porque fue uno de los primeros modelos animales de autismo que se validaba. De hecho, nos dieron un premio por estar dentro del top 10 en investigaci√≥n de autismo en el a√Īo que se public√≥, el 2011. Esto creo que ha sido lo que ha definido mi carrera y ha permitido que ahora me pueda dedicar a esto.

Roser Bastida Barau

Entrevista al Dr. Carlos Barcia

“La neuroinflamaci√≥n tiene un papel important√≠simo en la muerte neuronal progresiva que sucede en la enfermedad de Parkinson”

El Dr. Carlos Barcia es el líder del grupo de investigación en Neuro-immunidad. Estudia la Neuro-inflamación en el Sistema Nervioso Central y su implicación en los procesos neurodegenerativos. En esta entrevista nos habla de la respuesta immune cerebral en la enfermedad de Parkinson:

  1. ¬ŅQu√© es la enfermedad de Parkinson?

Como James Parkinson la definió, es un síndrome neurológico que engloba una serie de síntomas. Principalmente, la enfermedad se define por una falta de movimiento (acinesia) o un enlentecimiento de los movimientos (bradicinesia), pero también pueden aparecer otras alteraciones. Es muy característico y muy conocido el temblor generalizado, pero no siempre se da. También pueden aparecer trastornos posturales, típicamente que el paciente se muestra encorvado, además de otras alteraciones no motoras. Los síntomas no motores son menos conocidos pero también son problemáticos para el paciente: alteraciones ortostáticas, depresión, o incluso, en estados avanzados, alteraciones cognitivas. Fundamentalmente, todas estas manifestaciones clínicas están causadas por una falta de dopamina en el cuerpo estriado del cerebro, debida a la muerte de un tipo de neuronas de la sustancia negra del mesencéfalo. Estas neuronas se mueren, pero no sabemos por qué…

  1. ¬ŅHay sospechas?

Hay hipótesis. Hay algunas familias que desarrollan parkinsonismo que tienen alteraciones genéticas muy claras, pero no todos los enfermos de Parkinson tienen estas mutaciones.

Se piensa, también, que hay factores ambientales, como la exposición a algunos pesticidas, que podrían alterar las estructuras celulares, a diferentes niveles, y causar la muerte neuronal dopaminérgica. Estos pesticidas, tipo rotenona, se parecen a los agentes neurotóxicos que nosotros utilizamos en experimentación para causar una enfermedad de Parkinson de forma artificial. Pensamos que algunos pacientes podrían haber estado expuestos a estos pesticidas y haber desarrollado la enfermedad de Parkinson. Sin embargo, todavía no se ha podido demostrar una causa-efecto: no es que cuando aparecieron los pesticidas apareció la enfermedad de Parkinson, o que donde haya estos pesticidas haya más casos. Sin embargo, podrían ser un desencadenante en individuos con alguna predisposición.

  1. ¬ŅC√≥mo ha evolucionado la investigaci√≥n de esta enfermedad?

En las √ļltimas dos d√©cadas ha habido progresos muy importantes a la hora de entenderla. Ha habido un gran avance en la informaci√≥n, desde muchos puntos de vista: bioqu√≠mico, gen√©tico, molecular, celular‚Ķ Pero, realmente, no sabemos todav√≠a el origen.

  1. ¬ŅY en los tratamientos?

En los a√Īos 60 se descubri√≥ la L-Dopa, un f√°rmaco que una vez llega al cerebro, se convierte en dopamina y, as√≠, compensa la dopamina que se deja de generar tras la muerte de las neuronas dopamin√©rgicas de la sustancia negra. Este hallazgo fue un punto de inflexi√≥n muy importante, porque permiti√≥ tratar los s√≠ntomas de la enfermedad.

Hoy en día todavía se usa la L-dopa, u otros fármacos análogos a la dopamina, generalmente en combinación con otros compuestos que alargan el tiempo de acción de estos medicamentos. Los pacientes tienen una calidad de vida bastante aceptable, pero, a pesar de que el tratamiento es bueno, el proceso degenerativo sigue avanzando.

Otra opci√≥n terap√©utica es la cirug√≠a, la llamada estimulaci√≥n cerebral profunda. La muerte neuronal dopamin√©rgica produce, en distintas √°reas cerebrales, unas lesiones o alteraciones en cadena, que hacen que haya zonas que se hiperactiven. La cirug√≠a trata de poner un electrodo intracraneal, con un cable conectado, para dormir los n√ļcleos hiperactivados. Los resultados son muy espectaculares, porque realmente la mejor√≠a es muy visible, pero esta terapia solamente se hace en algunos pacientes de elecci√≥n, que cumplen una serie de condiciones.

  1. ¬ŅCu√°les son los obst√°culos o retos que se encuentran en la investigaci√≥n?

Yo creo que el primer reto es encontrar el origen de la enfermedad.  A pesar de que hay muchos grupos en el mundo que estudiamos este síndrome, todavía desconocemos cuál es el origen.

Otro reto ser√≠a diagnosticar la enfermedad de forma precoz: cuando el paciente llega a la cl√≠nica es porque empieza a notar los s√≠ntomas y, en este momento, ya se han muerto alrededor del 70 % de las neuronas de la sustancia negra. Llegados a este punto, ser√≠a muy dif√≠cil poder hacer alg√ļn tratamiento curativo, porque el proceso neurodegenerativo ya est√° muy avanzado. Igualmente, hoy por hoy, no existe ning√ļn tratamiento que pueda revertir el da√Īo neuronal producido por la enfermedad: suponiendo el caso ideal de que llegara a la cl√≠nica una persona que supi√©ramos 100% seguro que iba a tener la enfermedad de Parkinson, ¬Ņqu√© podr√≠amos ofrecerle? Ahora mismo, nada. Este ser√≠a el tercer reto.

  1. ¬ŅQu√© tipo de investigaci√≥n est√°is realizando en vuestro equipo?

Básicamente, encontrar agentes terapéuticos que modifiquen el transcurso de la enfermedad. Nuestra hipótesis es que la neuroinflamación tiene un papel importantísimo en la muerte neuronal progresiva.

En modelos de la enfermedad de Parkinson, se ha visto que hay unas c√©lulas del sistema nervioso central, las c√©lulas microgliales, que est√°n activadas de forma exacerbada. Estas c√©lulas se encargan de las primeras fases de la respuesta inmunol√≥gica en el sistema nervioso, actuando como macr√≥fagos cuando reciben se√Īales neuronales que las activan.

Nuestra teor√≠a es que estas se√Īales est√°n exageradas en los enfermos de Parkinson, y que esto produce la fagocitosis masiva de las neuronas dopamin√©rgicas. Creemos ¬†que, si bloque√°ramos estos mensajes, podr√≠amos reducir el da√Īo en el cerebro y, por eso, estamos trabajando en diferentes mol√©culas y encargadas de la motilidad microglial y de los receptores que se encargan de esa fagocitosis.

  1. ¬ŅHay alguna otra enfermedad que tambi√©n est√© relacionada con la neuroinflamaci√≥n?

S√≠, la neuroinflamaci√≥n aparece pr√°cticamente en cualquier lesi√≥n del tejido nervioso.¬† Por ejemplo, tambi√©n est√° relacionada con el da√Īo que se produce despu√©s de un traumatismo craneal: tras una lesi√≥n de este tipo, algunas neuronas se mueren al momento, pero hay otras que, aunque en un principio no estaban da√Īadas y eran viables, tambi√©n son eliminadas por la microgl√≠a. Esto sucede porque la se√Īalizaci√≥n que se produce va m√°s all√° de lo que debe. Algo similar a lo que ocurre en nuestros modelos de neurodegeneraci√≥n. As√≠, si podemos evitar que esto suceda, reduciremos el da√Īo, y esto ha sido probado con √©xito en ratones. Ahora se trata de probar un tratamiento similar en modelos de enfermedad de Parkinson, que es en lo que estamos trabajando en este momento.

Amelia-Kate Larkins

1 minuto y medio: el Alzheimer

(Entrevista al Dr. Carlos Saura)

¬ŅQu√© es la enfermedad de Alzheimer ?

El Alzheimer es una enfermedad neurodegenerativa que, en general, afecta a personas mayores de 70 a√Īos, y que est√° caracterizada por p√©rdida progresiva de las capacidades cognitivas , especialmente la memoria.

¬ŅPor qu√© se produce p√©rdida de memoria en la enfermedad de Alzheimer ?

Los pacientes afectados por la enfermedad presentan una pérdida funcional y muerte de neuronas en regiones del cerebro cuya función, entre otras, es el de procesar y almacenar la memoria.

 

El test del reloj se usa para evaluar las capacidades cognitivas de un paciente. Consiste en hacer que la persona dibuje un reloj marcando una hora determinada. Esta tarea implica el uso de diferentes áreas cognitivas (organización visual y motora, planificación y ejecución de la tarea encomendada, memoria), por lo que se puede ver si estas areas del cerebro funcionan correctamente.

¬ŅLa enfermedad de Alzheimer es hereditaria ?

La forma m√°s com√ļn de la enfermedad, aquella que afecta a personas mayores de 65-70 a√Īos, no es hereditaria. Sin embargo, existen algunas alteraciones gen√©ticas que afectan a personas j√≥venes.

¬ŅSe puede curar la enfermedad ?

Actualmente no existe un tratamiento curativo o que revierta los efectos de la enfermedad. Sin embargo, algunos tratamientos farmacológicos o de estimulación cognitiva retrasan y alivian ligeramente los síntomas de la enfermedad.

¬ŅSe curar√° la enfermedad en el futuro?

Los nuevos tratamientos experimentales actuales intentan reducir la patología observada en el cerebro de los pacientes y estimular la función de las neuronas afectadas en la enfermedad. En el futuro, será necesario la combinación de tratamientos farmacológicos junto con terapias alternativas más precisas para combatirla enfermedad.

1 minuto y medio: el Parkinson

¬ŅQu√© es la Enfermedad de Parkinson?

La enfermedad de Parkinson es una enfermedad neurodegenerativa progresiva caracterizada por la pérdida gradual de motilidad, enlentecimiento de movimientos, rigidez, temblor y trastornos posturales.

¬ŅQu√© ocurre en el cerebro de los pacientes con enfermedad de Parkinson?

Los pacientes sufren la desaparici√≥n de una peque√Īa poblaci√≥n de unas neuronas espec√≠ficas, denominadas neuronas dopamin√©rgicas, las cuales sintetizan dopamina, un neurotransmisor involucrado en importantes funciones motoras.

¬ŅEs curable o tratable?

Desafortunadamente, la enfermedad de Parkinson no es curable, aunque los tratamientos farmacol√≥gicos son muy efectivos por largos periodos de tiempo. Para algunos pacientes, la intervenci√≥n quir√ļrgica puede ser efectiva. Sin embargo, estos tratamientos solamente reducen los s√≠ntomas de forma temporal mientras el proceso degenerativo sigue progresando.

¬ŅEs hereditario?

La forma m√°s com√ļn de la enfermedad de Parkinson, no es trasmisible gen√©ticamente. Sin embargo, existen algunas alteraciones gen√©ticas raras en algunas familias que causan un s√≠ndrome parkinsoniano pr√°cticamente id√©ntico.

¬ŅLos pacientes mueren de la enfermedad de Parkinson?

La enfermedad de Parkinson no es mortal por si misma. Los pacientes con enfermedad de Parkinson mueren por complicaciones derivadas. En las fases m√°s avanzadas de la enfermedad, los problemas respiratorios son una de las causas m√°s frecuentes de fallecimiento, debido a la debilitaci√≥n de los m√ļsculos tor√°cicos.